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一月 17 2014

李卓人:施政報告赤的疑惑

工黨主席 李卓人

驟眼看來,這是一份重基層的施政報告,亮點是每年經常開支達30億元的低收入在職家庭津貼。在2012年,全港有40萬家庭生活在貧窮線下,當中有接近四成屬在職貧窮。政府為辛勤工作但收入仍不足以養家的市民提供一點協助,實屬應有之義;但要做到施政報告所講的「打破跨代貧窮惡性循環」,似乎是言過其實。

政府估計有20萬低收入家庭可以受惠,即平均每戶每月可獲1,250元津貼,脫貧的作用十分有限。事實上,政府的數據顯示,2012年的貧窮差距為150億元,30億元只可收窄差距20%。跟外地類似計劃比較,香港的規模亦小得多;以英國為例,2009 – 10年度當地的低收入補助(work and child tax credits)總支出接近200億鎊,相當於生產總值的1.4%,而香港則只有0.14%,剛好是英國的十分一。

施政報告也花了不少篇幅交代長者和殘疾人士服務,當中包括在現屆政府任期內增加5,000個資助安老宿位。這也是「止到咳但止唔到痛」,數字可以說明一切:現時有超過30,000名長者輪候宿位,每年有約5,000名長者在輪候期間離世;經核實合資格入住護老院舍長者的平均剩餘壽命是36個月,入住院舍平均輪候時間是33個月。增加名額後,輪候安老宿位仍是鬥長命的比賽。

特首發表施政報告後,財爺曾俊華表示來年政府經常開支需增加約200億元。不少輿論認為,特首厚待基層,卻要中產找數,並警告經常開支持續大幅增加,會令香港墮入「有錢使晒、無錢舉債、還錢下屆」的深淵。

其實200億元並非甚麼石破天驚數字,這已計及所有政府部門恆常開支增長(http://hk.apple.nextmedia.com/news/art/20140116/18594859),亦與政府一直採用的開支預算準則相差不遠。政府經常開支增長是跟經濟趨勢增長同步,上年經常開支接近3,000億元,經濟趨勢增長是6%,亦即按照一貫預算準則,今年經常開支增幅應有180億元,兩者相差只是20億元。梁營沒有主動澄清,相信是希望公眾以為特首「大手筆」扶貧,藉此鞏固基層市民支持;另一陣營亦樂於用200億元大造文章,指摘特首亂派錢買民望,加深中產階層對梁振英的不信任。

額外增加20億元經常開支,問題不在於數字而是程序。1997年以來,政府累積盈餘接近3,600億元,相當於同期生產總值的1.5%。政府是有足夠財力,在一貫預算準則的基礎上額外增加200億元經常開支(即相當於生產總值不足1%),令扶助弱勢的措施,不但可以止咳,亦可以治病。(關於政府財政狀況,可參閱「曾俊華是大罪人?」(http://forum.hkej.com/node/105304)一文。)

關鍵問題是額外增加經常開支的決策程序。按照制訂財政預算的周期,政府早在上年中已開始籌備今年的開支預算,財爺會根據開支預算準則計算經常開支增幅,扣除已承擔項目涉及的支出後,得出可用於新政策或改善現有措施的「新錢」。政策局接著會提交開支建議,經反覆討論後由政府高層決定如何分配資源。

究竟,額外增加經常開支是否上年中已經決定?如是的話,為甚麼在財政預算諮詢文件完全沒有提及?不是的話,那是何時決定?由誰決定?

如何分配額外增加的經常開支,又是何時決定?由誰決定?是經過資源分配會議反覆論證?抑或是特首一人拍板,寫好施政報告才伸手問財爺要錢?

政府絕對有足夠財力,額外增加數十億元經常開支做好扶貧工作;但如果政府財政管理無規無矩,任由特首獨斷獨行,則肯定是禍不是福。

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